为什么不修马路修水路呢?唐廷枢也给出了三个理由:第一,从芦台到王兰庄这一带地势低洼,夏秋季节经常被水淹,需要垫高修路,花费实在太大;第二,王兰庄一带很多土地都属于旗人,难以商办;第三,资金不足,开矿筑路不能同时进行。相比之下,修建水路最能节约成本。

唐廷枢的想法不错,可汇报上去之后却没了下文。时间很快到了1880年,眼瞅着开平矿务局的工作已经进入正轨,明年就能出煤了,可运输问题还没有解决。唐廷枢着了急,又一次找到李鸿章,建议由胥各庄至阎庄挑挖一条70里长河道,取名为“煤河”。

李鸿章也意识到了这事儿耽误不得,第二天就批准了唐廷枢的呈请。对于开挖河道涉及到了占地问题、补偿问题和集资问题,李鸿章也做出了明确的答复。不过,这条煤河挖得并不顺利。这一带大多数是满族旗人的土地,旗人和皇族是一般人惹不起的,想买这儿的地可不太容易。最后,还是李鸿章出马把征地的事儿给摆平了。

1881年3月,这条煤河正式开挖,8月终于完工,引的是芦台河的水。煤河北起唐山胥各庄,南到天津芦台,全长70里,河面宽20米,水深3米至5米,占地约6500亩,花费白银11.5万两。

唐廷枢在挖河的过程中,为了照顾百姓的利益,在沿河岸上修筑了大堤,栽植了树木,留出了大车道,还在河道上建筑了8座桥。这8座桥连同唐胥铁路上的两座铁路桥全部由李鸿章赐名。

与此同时,开平矿务局又在天津宁河县新河庄西草滩开挖了一条长约20公里、宽6米的纵向运河,跟之前开挖的运河贯通。这样一来,唐山的船到天津大沽可以少走30里地,大大提高了唐山一带物流的运转速度。

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