1928年,古生物学家在北京周口店发现了5个原始人类的头盖骨,因为发现于北京,所以专家把这些原始人类命名为北京猿人。北京猿人的发现震惊了当时的世界,因为北京猿人头盖骨是当时发现最完整的古人类头盖骨,对于研究人类进化发展非常有价值。

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然而当时正是战乱时期,社会动荡不安。没过几年就爆发了抗日战争,周口店北京猿人的发掘被迫停止。甚至在北京协和医院的五块头盖骨都下落不明,至今都没有发现。这一事件也成了20世纪考古史上的世界之谜。

考古学家们认为北京人大约生活在距今70万年到20万年。北京人的脑量平均达到1088毫升,头部特征较原始,但已有明显的现代蒙古人种的特征,男性身高约156厘米,女性身高约144厘米,食物主要来源于狩猎和采集。北京人已经懂得用火和吃熟食,用火主要取于自然,知道保护火种,火的使用完备了人的特征。北京人的发现,为中国古人类及其文化的研究奠定了基础。

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北京人的发现解决了19世纪爪哇人发现以来的关于"直立人"是猿还是人的争论。事实证明,“直立人”是人类历史上最早的阶段,也是猿类向人类进化过程中最重要的一环。他们是“南方古猿”的后代和后来“智人”的祖先。

建国后,国家拨款重启北京猿人的发掘工作,建立了周口店猿人博物馆。考古学家们已经发掘出代表40多个尸体的头盖骨、下颌骨、牙齿等化石和丰富的石器、骨器、角器与用火遗迹。

1961年被国务院发布为第一批全国性重中之重文物古迹;1986年被科教文纳入我国第一批"世界自然遗产名册";一九九二年被北京纳入青少年教育产业基地。